Riquezas de litio de Bolivia, ¿pueden ser un espejismo? Las legendarias riquezas de litio de las salinas de Bolivia aún pueden ser solo un espejismo. Cuáles son las razones de los más pesimistas.

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En el Salar de Uyuni de Bolivia, una gran salina blanca que se siente casi de otro mundo, Karina Quispe observa desde un costado una carrera global de recursos por el tesoro más grande del mundo, y casi sin explotar, de litio metálico para baterías.

Su pueblo en el borde del salar, desde donde la mayoría de los hombres han emigrado a Chile en busca de trabajo, hasta ahora ha visto pocos trabajos o beneficios de la riqueza mineral debajo de las llanuras.

“Este es un pueblo olvidado”, dijo Quispe.

Mientras el gobierno se prepara para adjudicar un proyecto de minería de litio a uno o más de una serie global de pretendientes, tiene la esperanza de que eso pueda cambiar.

Vehículos

Es el esfuerzo más ambicioso del país sudamericano hasta ahora para explotar su litio en un momento en que los fabricantes de automóviles y los gobiernos luchan por asegurar los suministros del metal que se necesita para las baterías que alimentan la revolución de los vehículos eléctricos.

Pero los sueños de los lugareños sobre la riqueza de litio pueden no ser más reales que los espejismos resplandecientes que aparecen sobre las llanuras de Uyuni. El país sin salida al mar enfrenta grandes desafíos para cumplir sus objetivos, según entrevistas con una docena de funcionarios actuales y anteriores, así como con decenas de residentes locales alrededor de las salinas.

Entre los obstáculos clave se encuentran los desafíos tecnológicos, la resistencia ciudadana latente, un marco legal inexistente para la minería de litio y las luchas internas que se avecinan dentro del partido socialista gobernante de Bolivia sobre impuestos y regalías, dijeron las fuentes.

“Veo un entusiasmo exagerado. No se basa en la realidad”, dijo Juan Carlos Montenegro, ex alto funcionario boliviano a cargo de la extracción de litio bajo la administración del ex presidente Evo Morales.

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Bolivia espera anunciar a finales de este mes una o más sociedades con firmas extranjeras para explotar las riquezas del salar. Presentan oferta ocho competidores de China, Rusia, Argentina y Estados Unidos, ninguno de los cuales ha explotado el litio a escala comercial anteriormente.

Los precios del litio se han disparado este año y los fabricantes de automóviles, desde Tesla Inc hasta Volkswagen AG, están luchando por obtener el metal.

El objetivo a largo plazo de Bolivia: fabricar localmente baterías de iones de litio para 2025, una ambición que incluso el vecino y más próspero Chile, el segundo productor de litio del mundo, no ha logrado después de décadas de producción.

Pero en Potosí, la región boliviana donde se encuentra el litio, las autoridades no esperan ninguna producción hasta 2030, dijo a Reuters Juan Téllez, asesor del gobernador regional. Eso es cinco años por detrás de la línea de tiempo del gobierno central.

Bolivia tiene un historial de promesas incumplidas con el litio.

Historial

Ha intentado sin éxito desarrollar su litio varias veces desde la década de 1990, produciendo un acumulado de 1.400 toneladas desde 2018. Se espera que el suministro mundial de litio este año, liderado por Australia y Chile, alcance las 600.000 toneladas, según Benchmark Mineral Intelligence.

Bolivia ha invertido cientos de millones de dólares en estanques de evaporación tradicionales que han producido poco litio, debido en parte a las altas concentraciones naturales de magnesio.

Entonces, el actual presidente Luis Arce solo ha solicitado ofertas de empresas que utilizan una tecnología diferente y no probada llamada «extracción directa de litio», que podría producir litio más rápido pero necesita una infraestructura diferente y nueva que aún no se ha construido.

La administración de Arce se negó a comentar. Una portavoz solo dijo que el litio era un asunto «sensible».

El viceministro de Tecnologías Avanzadas de Bolivia, Álvaro Arnez, que supervisa el desarrollo del litio, reconoció en una breve entrevista en marzo con Reuters que el gobierno necesitaba mostrar resultados para demostrar que sus ambiciones son serias. Arnez reafirmó su objetivo de lograr la producción de baterías y la extracción de litio a gran escala para 2025.

“Lo principal es poder mostrar resultados”, dijo.

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