Bolivia, cómo mantuvo la inflación bajo control

Bolivia, cómo mantuvo la inflación bajo control. Sudamérica está en llamas con el aumento de los precios aunque Bolivia está bajo control, con una inflación interanual del 3,17 por ciento en noviembre.

Bolivia inflación control

Por Thomas Graham

Bájese de un avión en Bolivia y las paredes se cubrirán con anuncios sobre las maravillas naturales del país, los proyectos industriales y, lo que es más inusual, su tasa de inflación, que promociona como la más baja de la región.

Si bien gran parte de América del Sur está en llamas con el aumento de los precios, Bolivia parece ser una excepción, con una inflación interanual del 3,17 por ciento a partir de noviembre.

Es cierto que el partido gobernante Movimiento al Socialismo (MAS) ha logrado evitar a los bolivianos gran parte del dolor inflacionario del último año. Pero esto ha tenido un costo, uno que, en su trayectoria actual, no puede sostenerse indefinidamente.

Comunicación política

La comunicación política del gobierno no se limita a los alrededores del aeropuerto. Está pegado en vallas publicitarias gigantes en todas las ciudades bolivianas. En la radio, la cobertura de la Copa del Mundo se interrumpía periódicamente para recordar a los oyentes que viven en el país con la inflación más baja de la región.

El hecho —y la percepción— de que el MAS ha mantenido la inflación bajo control tiene una gran importancia política.

“En los grupos focales, la gente ve que la principal virtud del gobierno actual es su manejo de la economía”, dijo Lourdes Montero, economista y country manager de Oxfam en Bolivia.

Una variedad de políticas económicas han jugado un papel clave en mantener baja la inflación de Bolivia, y las más importantes son un tipo de cambio fijo y subsidios a productos esenciales.

Durante más de una década, Bolivia ha tenido una paridad de facto con el dólar, a 6,90 bolivianos por dólar estadounidense. La gente puede comprar y vender dólares libremente, pero el banco central mantiene la tasa estable inyectando reservas de dólares en el mercado cuando es necesario. Tener un tipo de cambio fijo ayuda a anclar las expectativas de las personas.

Dólar

Esto, a su vez, estabiliza los precios. Todo esto ha contribuido al crecimiento económico sostenido de Bolivia. “El tipo de cambio fijo creó una sensación de certeza, y cualquier economía se basa fundamentalmente en la certeza y la incertidumbre”, dijo Montero.

El tipo de cambio también ha mantenido baja la inflación al favorecer las importaciones y el contrabando. Mantener fuerte al boliviano frente al dólar tiene el efecto de abaratar las importaciones. Y como una nación sin salida al mar que comparte largas fronteras con varios países, Bolivia también tiene mucho contrabando que elude los aranceles.

La Cámara de Comercio de Bolivia estima que $ 3.6 mil millones de contrabando ingresan a Bolivia al año, lo que equivaldría al 9 por ciento de su PIB.

“Los contrabandistas están atentos a las variaciones de precios entre países”, dijo Roberto Laserna, director de Ceres, un centro de estudios boliviano. “Y es fácil comprar dólares relativamente baratos aquí y llevarlos a lugares donde escasean, como Argentina, donde pueden comprar mucho más”.

Importaciones

Las importaciones baratas son buenas noticias para los consumidores. La situación es más complicada para los productores, quienes pueden encontrar que los bienes importados se vuelven más baratos pero cuyas exportaciones son menos competitivas: la otra cara del boliviano fuerte. Por lo tanto, los economistas que respaldan el desarrollo orientado a la exportación critican el tipo de cambio fijo de Bolivia.

“Pero quizás deberíamos mirar la dinámica de nuestros vecinos, donde parte de su inestabilidad y lógica inflacionaria se basa en la fluctuación de los precios del dólar, y esto crea inseguridad y vulnerabilidad en la economía”, dijo Montero.

Además del tipo de cambio fijo, los subsidios de Bolivia también han ayudado a mantener baja la inflación. La inflación en muchos países está siendo impulsada en gran medida por las subidas de los precios de la energía y los alimentos. Bolivia subvenciona a ambos. Los controles de exportación y los precios negociados con los productores bolivianos han ayudado a abastecer el mercado interno de alimentos. Bolivia es productor de gas y lo vende barato en casa.

Monopolio estatal

Mientras tanto, el Estado tiene el monopolio de la importación y distribución de combustibles y ha mantenido el precio fijo en 3,74 bolivianos (o $0,54) el litro desde 2004. “Por eso los efectos del shock externo de los precios de los combustibles y los alimentos a nivel mundial no se han transmitido en su totalidad a la economía boliviana a diferencia de lo que ha ocurrido en otros países vecinos”, dijo Gabriel Loza, expresidente del Banco Central.

Pero tanto el tipo de cambio fijo como los subsidios tienen su costo, uno que se vuelve más difícil de soportar a medida que prevalecen las condiciones económicas mundiales actuales.

“Ninguna economía será inmune, ni impenetrables sus defensas, si los problemas externos se extienden más allá de 2022, como está previsto”, dijo Loza. “El tipo de cambio, por ejemplo, se mantendrá mientras las reservas internacionales se mantengan en niveles adecuados. Y los subsidios dependen de la sostenibilidad de los ingresos fiscales—y especialmente los ingresos de los hidrocarburos”.

Hidrocarburos

Casi todos los años desde que el MAS llegó al poder por primera vez en 2006, el gas natural ha sido la principal exportación de Bolivia. Los ingresos ayudaron al gobierno a acumular reservas internacionales hasta un máximo de $15 mil millones en 2014.

Luego, una combinación de caída de la producción y los precios redujo drásticamente esa fuente de ingresos. Las reservas de Bolivia han caído constantemente desde entonces.

Los últimos datos mostraron reservas de $ 3.8 mil millones, de los cuales la mayoría es oro y menos de $ 800 millones son divisas que pueden desplegarse rápidamente. Se necesitan divisas para mantener la paridad con el dólar e importar combustible, entre otras cosas.

El gobierno también necesita dólares para pagar su deuda externa, que se situó en el 31,2 por ciento del PIB en 2021. Eso es bajo para la región, pero no obstante es una sangría de divisas. Las reservas de Bolivia cayeron en casi $ 1 mil millones en el último año a pesar de un superávit comercial. “Estamos en una situación muy delicada”, dijo Gabriel Espinoza, exdirector del banco central.

Déficit

La situación fiscal de Bolivia también es menos halagüeña que en 2014, cuando el valor de las exportaciones de gas comenzó a caer. Desde entonces, ha tenido un déficit cada año. Los programas internacionales de alivio de la deuda ayudaron a reducir la deuda pública de Bolivia cuando el MAS llegó al poder por primera vez. Pero ahora representa más del 80 por ciento del PIB, según el Fondo Monetario Internacional (FMI).

En su informe de país de septiembre, el FMI evaluó la deuda pública de Bolivia como “sostenible, pero con altos riesgos”. Seguirá aumentando mientras el gobierno mantenga un déficit, y uno de sus mayores desembolsos en este momento son los subsidios a los combustibles.

El FMI estimó que Bolivia habrá gastado alrededor de $ 1.5 mil millones, equivalentes al 3.7 por ciento de su PIB, subsidiando el combustible en 2022. Eso es más del doble de lo que anticipó el presupuesto del año. “Subsidiar el precio de los hidrocarburos es lo que constituye el mayor agujero en la balanza fiscal de este país”, dijo Montero.

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