Argentina, nueva tecnología de minería de litio. La nueva tecnología de minería de litio podría dar a Argentina mejores resultados, con Lake Resources sentando bases para su mina de Kachi, en Catamarca.

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Los hermanos Vásquez no están acostumbrados a las visitas. Su finca se encuentra en la Puna, una vasta región de meseta en la Cordillera de los Andes, a un día completo de viaje en auto hasta la ciudad más cercana.

El terreno, en la provincia argentina de Catamarca, es accidentado y en gran parte vacío; llamas esponjosas y de ojos grandes vagan por una llanura de millas de ancho entre montañas. Solo arbustos escasos salpican el suelo, brillando en Technicolor amarillo verdoso bajo el sol cercano.

Pero un día en 2016, un hombre alto de unos 50 años, que hablaba un español con un fuerte acento australiano, se detuvo en la granja remota de los Vásquez. Les dijo que a un par de millas de distancia, bajo la superficie de otro mundo de la meseta, había enormes cantidades de litio, el metal blanco esencial para fabricar las baterías necesarias para hacer funcionar los vehículos eléctricos y otras tecnologías de energía limpia, y que tenía un plan para extraerlo.

Tierras Altas

Estas llegadas de extranjeros suelen ser malas noticias en las tierras altas de los Andes, que se extienden por partes de Argentina, Chile, Bolivia y Perú. Durante los últimos 30 años, compañías mineras norteamericanas, europeas y asiáticas han descendido a la región para excavar sus abundantes depósitos de cobre, zinc, plata y litio, de los cuales el 59 % de las reservas conocidas del mundo se encuentran aquí.

Pero la minería interfiere con uno de los ecosistemas más secos del mundo: partes de la Puna a veces pasan años sin lluvia, y la gente aquí depende de una escasa red de ríos y lagos salados, alimentados por reservas de agua subterránea acumuladas durante miles de años.

Desde la década de 1990, los proyectos mineros en el norte de Chile han bombeado agua de los lagos salados para acceder al litio escondido debajo. El impacto en los acuíferos aún no se comprende bien, pero los tribunales y las comunidades de Chile dicen que la minería ha agotado los niveles de las aguas subterráneas, lo que amenaza el futuro de pueblos indígenas enteros.

Argentina ahora está al frente de una lucha global por el litio. El país, que por sí solo representa el 21% de las reservas mundiales, tiene solo dos minas en operación hoy, pero hay 13 más planificadas y docenas más están bajo consideración: el oleoducto de proyectos de litio más grande del mundo.

El auge naciente de Argentina refleja un cambio rápido en el mercado del litio: hace unos años, el litio era un producto bastante especializado, utilizado para fabricar vidrio, cerámica y lubricantes. La mayor parte provino de minas bien establecidas en Chile, Australia y China.

Transición energética

Pero con la transición energética global lista para desencadenar un aumento de 40 veces en la demanda de litio entre ahora y 2040, según la Agencia Internacional de Energía, las compañías mineras compiten para asegurar suministros en lugares menos desarrollados, como Argentina y Bolivia, así como Serbia y Malí.

Muchos temen que las comunidades locales en estas áreas, incluida la Puna Argentina, hogar de unas 50.000 personas, estén a punto de correr la misma suerte que las de Chile: ver sus recursos saqueados y sus tierras destruidas para servir a los mercados de los países más ricos: el neocolonialismo disfrazado de una revolución verde.

Pero Stephen Promnitz, un ejecutivo minero australiano, les dijo a los Vásquez que tenía una forma de extraer litio mientras preservaban su tierra natal. “Era muy educado”, recuerda Florentín Vásquez, un amable hombre de 38 años con un sombrero negro flexible para el sol, de pie con sus dos hermanos junto a una granja de adobe a medio construir en marzo de 2022.

“Dice que no van a usar tanta agua como otros proyectos, que tienen un método nuevo que nunca antes se había probado en Argentina”.

Kachi

A unas pocas millas de la granja de los hermanos, Lake Resources, la compañía minera que Promnitz fundó hace seis años, ahora está sentando las bases para una mina de litio en un lago salado, llamada Kachi.

Utilizando tecnología de la empresa emergente Lilac Solutions, con sede en California, la empresa tiene como objetivo comenzar a producir carbonato de litio (el compuesto de metal que compran los fabricantes de baterías) en 2024, entregando 50,000 toneladas métricas al año para 2025.

Las minas de litio tradicionales dependen de un simple dos- proceso de evaporación de un año para separar el litio de las salmueras saladas, lo que permite que escapen cantidades masivas de agua; en cambio, en pocas horas la tecnología de Lilac puede recuperar hasta el doble de litio y devolver “prácticamente la totalidad” del agua salada a su acuífero, según Promnitz.

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